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维珍将为英国军方发射卫星:火箭先坐飞机至高空

时间:2020-02-01

维珍银河公司的副产品维珍轨道公司最近赢得了为英国空军发射小型卫星的合同。这也是该公司首次使用飞机和小型火箭发射卫星。

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在颠覆航天发射市场的私营火箭公司中,除了马斯克和贝佐斯,还有英国超级富豪布莱特。虽然布莱恩特领导下的维珍银河(Virgin Galactic)进展相对缓慢,但布莱恩特仍然希望给太空市场带来一些颠覆和创新。

根据国外媒体的最新消息,维珍银河的子公司维珍轨道公司(Virgin Orbit)最近赢得了为英国空军发射小型卫星的合同。这也是该公司首次使用飞机和小型火箭发射卫星。

维珍银河的主要业务是太空旅游,但到目前为止,该公司的航天飞机项目进展并不顺利,甚至被太空探索公司(SpaceX)和蓝色起源公司(Blue Origin)等公司抢走了。

据国外媒体报道,维珍轨道公司(Virgin Orbital)最近一直在争取政府合同,并成功赢得了一个名为Artemis的项目,“该项目旨在展示小型卫星的实用性,并为皇家空军提供信息的快速发射。”

维珍的卫星发射服务是独一无二的,因为它的发射时间表非常快。在正常情况下,卫星公司需要几年的计划来购买火箭公司的发射服务,并且只能在进入特定轨道的特定地点进行。这意味着不能保证在短时间内进入既定轨道。

然而,维珍轨道公司认为,它可以使用其定制的波音747-400飞机作为“飞行发射台”,在最短的一周内向客户提供发射服务。

这个快速部署发射计划是英国军方的一个特殊卖点。

维珍轨道公司总裁兼首席执行官丹哈特(Dan Hart)说:“我们已经建立了一个发射系统来满足商业需求,但我们发现它对政府客户有巨大的优势。”

应该指出,皇家空军的阿尔特弥斯项目不是美国宇航局的阿尔特弥斯项目。美国宇航局的阿尔特弥斯计划是一个与登月相关的商业伙伴关系,而皇家空军的阿尔特弥斯计划是一个发射卫星的商业伙伴关系。虽然名字相似,但却完全不同。

几周前,维珍轨道公司成功进行了小型火箭的“投放和发射”试验。现在它将在今年晚些时候首次发射到太空之前完成火箭的组装和测试。

在全球火箭发射市场,马斯克创立的SpaceX带来了巨大的混乱。SpaceX成功实现了一级火箭的回收利用,大大降低了发射成本。不久前,SpaceX进一步实现了一些整流罩的回收。

在马斯克看来,回收完成后,太空发射将转向民用客机的商业模式,即加油后,它将能够重新搭载一群乘客,而不是在一次使用后就扔掉飞机。

据国外媒体报道,SpaceX已经将猎鹰9号的发射报价降低到5000万美元左右,比过去减少了1000多万美元。有竞争力的价格使SpaceX在火箭发射市场上立于不败之地,占据了一半以上的发射份额。

不久前,SpaceX的重型猎鹰火箭完成了另一项极其困难的发射任务,同时将数十颗卫星送入轨道。

根据布莱恩特的想法,维珍轨道公司(Virgin Orbital)使用火箭将卫星送入轨道,但火箭将从波音飞机的机翼下发射到空中。最新的测试是朝着这个目标迈出的最后一步。

Launch Capability

Virgin Orbit表示,其火箭将能够将500公斤有效载荷送入轨道,这足以运载一批小型卫星。

随着卫星技术越来越便宜,对更便宜、更频繁发射火箭的需求也在增加。许多初创企业正试图通过制造用于发射微型卫星的廉价轻质火箭来满足这一需求。

据悉,维珍轨道公司将与火箭实验室(Rocket Laboratory)等美国初创公司竞争,火箭实验室是目前唯一一家运营中的小型卫星发射公司。

维珍轨道公司选择了空中发射火箭来区别于竞争对手。绝大多数运载火箭从地面发射平台垂直起飞。

据报道,在发动机点火前将火箭运送到高空可以提高火箭的效率。它不需要浪费燃料来突破大气层的最厚部分。但是这也有它的缺点。由于其高空点火,火箭本身也面临着工程挑战。此外,将装满燃料的大型火箭绑在载人飞机上会带来额外的安全风险。

(来源:腾讯科技审校:成熙)

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